Madame Molinet

To my surprise, she lives in a small house in El Vedado, Havana, with blue French windows. When I arrived I saw her at the end of the hall. Rocking in the terrace she did not hear the door bell because she was watching a Spanish film. I called her by her name: “María Elena!” I tried it with her last name: “Molinet!” But still she did not lose concentration in the film they were showing that afternoon on TV. After a few minutes she realized that “someone was patiently leaning on the living door frame”.

“Oh! I’m sorry. I was enjoying a very interesting film. Don’t ask me the name because it had already started when I sat down”, she said while coming to  open the door, finding support in the curved cane that belonged to her father, who fought in our independence war.

MarÍa Elena Molinet, one of the most important Cuban stage wardrobe designers of all times, still has the looks and professional talent of the elegant, wise ladies of past centuries. Despite her almost 93 years of age (Holguín, September 30, 1919), she still conserves the good taste and passion that have always characterized her.

“But do sit down! Let me know, tell me what you need. Don’t worry about the cat. He’s very naughty, very playful”, insists the National Prize of Design and Theater, like a teacher who is eager to transmit all her knowledge.

“Do you want some coffee?” she asks me. “No, thank you, I don’t drink coffee”, I answer, and she adds, frowning: “My goodness! Coffee is so very Cuban!”

Do you like cats, María Elena?

All of them. I like all animals. I love them. That cat is called Niván. My niece gave him that name. But ask me. I will tell you everything I remember and think may be necessary.

When did you become aware of your interest in wardrobe design?

When I was scarcely 9 or 10 years old. By that time I was already interested in the anatomy of the human body. I painted little naked boys and girls. My mother punished me, but that was what I liked.

How do you recall your childhood?

If you think they told me children’s fables and that is why I liked to design clothes, you’re wrong (laughs). At home, instead of telling me fairytales they told me stories about the independence war.

Did you ever design your own wardrobe to wear when you were a teenager?

Yes, of course. But at first they didn’t let me use it. Then, when I began to study painting and engraving at San Alejandro Academy, my mother gradually began to allow me to wear the clothes I designed for myself.

You started working in the theater in 1953…

That was when I graduated from San Alejandro. When I was still in school I was already interested in designing stage wardrobe. To be honest, I was never interested in painting, but in design. Or better, in studying the human image through his/her clothes. That is why I began to work with some great dramatists of the Cuban stage like Andrés Castro, Roberto Blanco and Raquel Revuelta in Teatro Estudio, with plays like Las tres hermanas (The Three Sisters).

Prior to 1959 you had to travel to Venezuela having already developed an art career in Cuba. How did this period influence your professional qualification?

Well, you can imagine. I keep very good memories from there. I had worked in the small theaters in Cuba, and also studied and traveled quite a lot. I was already a professional. But in Venezuela I discovered a world that was unknown to me. Among many others, I worked hard with several choreographers who were doing research on indigenous dances from that territory and later granted them a modern expression without depriving them of their characteristic elements.

When you returned to Havana in the decade of 1960 you began to work at Teatro Nacional (the National Theater) as wardrobe designer. In other interviews you have stated that you have a great longing for that period. Why?

Those were very prolific years for Cuban culture. It was a foundational period. I had the opportunity to be a founder of the Conjunto Folklórico Nacional (National Folkloric Ensemble), of the majority of the theater groups, the art schools, the Cuban Institute for Cinematographic Art and Culture (ICAIC by its Spanish acronym)… The sixties were precious years for me, both personally and professionally.

Which of the films you worked for do you recall most fondly?

Well, there were many. And all the work I did, I did with love. I remember Tulipa and La Primera Carga al machete, both by Manuel Octavio Gómez, the first director with whom I made movies; Lucía, by Humberto Solás, among many others. My last participation in a film was in Baraguá, by José Massip. They all demanded study and rigorous research in books and the press of those days to conceive the wardrobe, according to the historical period handled in each one of them.

By the way, which are the traditional Cuban garments?

None. Cuba has no traditional garments. The only clothes that could have been totally traditional were the primitive clothing articles used by the indigenous communities. And those disappeared without leaving any trace. When the Spaniards arrived they dressed the Indians and imposed their clothes upon them, because the Catholic religion did not allow people to remain naked. That is why we can state that there are no purely traditionally Cuban garments. The only garments that became traditionally popular with the passing of time because they were transformed by the less well-off classes are the guayabera, the bata (gown) and the rumba dancer suit (used initially by the lower classes and cocky or showy black men). But from those three, only the last two remained, to be worn solely on the stage. Therefore, the guayabera is the only clothing article considered traditionally popular.

María Elena, why don’t you like to use the term “Cuban fashion”?

Because Fashion (with capital F) is part of the market. Rose Bertin, French fashion designer for Queen Marie Antoinette, was the first one to reach worldwide celebrity when she created her own fashion house to sell her products. Since then, Fashion is an imposition. Fashion, with a small letter  – it is not I who says so, it’s the dictionaries – is the one that emerges from the popular classes. It represents and results from modes and customs. The Fashion is an economic event of great impact.

I see that in spite of your age you wear thread bracelets, which are generally worn by young persons nowadays…

Yes, I’ve always liked them. They are accessories with decorative values.

In that case, do you believe in design as an art that may create paradigms? Why?

Yes, because of its intrinsic values.


Madame Molinet

Para mi sorpresa, vive en una pequeña casita del Vedado, en La Habana, con persianas francesas azules. Cuando llegué la divisé al final del corredor. Sentada en el sillón de la terraza, no escuchó el timbre de la puerta porque estaba viendo una película española. La llamé por su nombre. “¡Maria Elena!” Lo intenté con su apellido. “¡Molinet!” Pero tampoco perdió la concentración en el filme que transmitían aquella tarde por la televisión. Luego de algunos minutos, se dio cuenta de que “alguien estaba recostado pacientemente al marco de la puerta de la sala”.

“¡Ay, discúlpame”. Es que estaba disfrutando de una película interesantísima. No me preguntes el nombre porque ya había empezado cuando me senté”, me dijo mientras se dirigía a abrirme, apoyada en el bastón encorvado que pertenecía a su padre, quien peleó en la manigua.

MarÍa Elena Molinet, una de las diseñadoras de vestuario escénico cubana más importante de todos los tiempos, conserva su apariencia física y talento profesional como las damas elegantes y sabias de siglos pasados. A pesar de sus casi 93 años (Holguín, 30 de septiembre de 1919), aún conserva el buen gusto y la pasión que siempre la han caracterizado.

“Pero siéntate. Déjame saber. Dime, dime qué es lo que necesitas. No te preocupes por el gato. El muy malcriado es un juguetón”, me insiste la también Premio Nacional de Diseño y de Teatro cual profesora ávida de enseñar todo lo que sabe.

“¿Quieres café?”, me pregunta. “No, no. Gracias. No tomo café”, le respondo, a lo cual agrega frunciendo la frente, “¡Qué barbaridad! ¡Tan cubano que es el café!”

¿Le gustan los gatos, Maria Elena?

Todos. Me gustan todos los animales. Me encantan. Ese minino se llama Niván. El nombre se lo puso mi sobrina. Pero pregúntame. Todo lo que recuerde y considere te lo diré.

¿Cuándo se percató de su interés por el diseño de vestuario?

Con a penas 9 ó 10 años. Para entonces ya me interesaba la anatomía del cuerpo humano. Pintaba niñitas y niñitos desnuditos. Mi mamá me regañaba, pero eso era lo que me gustaba.

¿Cómo recuerda su infancia?

Si crees que me relataban fábulas infantiles y por eso me gustó diseñar ropitas, estás equivocado (risas). En mi casa en vez de contarme cuentos de hadas, me hacían historias de la manigua.

¿Alguna vez diseñó su propio vestuario para llevarlo durante  la adolescencia?

Sí, por supuesto. Pero al principio no me dejaban usarlo. Después que comencé a estudiar pintura y grabado en la Academia de San Alejandro mi madre me permitió poco a poco llevar las prendas que yo misma me diseñaba.

Usted comenzó a trabajar desde 1953 en el teatro…

Eso fue cuando me gradué de San Alejandro. Desde que estaba en la escuela ya me interesaba el diseño de vestuario escénico. En realidad mi interés nunca fue la pintura, sino el diseño. O mejor, estudiar la imagen del hombre a través de la vestimenta. Por eso me inicié con algunos grandes dramaturgos de la escena cubana como Andrés Castro, Roberto Blanco y Raquel Revuelta, en Teatro Estudio, con obras como Las tres hermanas.

Antes de 1959 tuvo que partir hacia Venezuela con una carrera artística ya desarrollada ¿Cómo influyó esta etapa en su formación profesional?

Imagínate. De allí guardo muy buenos recuerdos. Yo había trabajado en las salitas pequeñas de Cuba, estudiado y viajado bastante. Ya era una profesional. Pero en Venezuela descubrí un mundo desconocido para mí. Entre tantos, trabajé mucho con coreógrafos que estaban investigando varias danzas indígenas del territorio, que luego llevaron a una expresión moderna sin perder los elementos propios de cada una de ellas.

Cuando regresó a La Habana en la década del 60 comenzó a trabajar en el Teatro Nacional como diseñadora de vestuario. Según ha expresado en otras entrevistas, usted recuerda esa etapa con mucha añoranza. ¿Por qué?

Esos fueron años muy prolíferos para la cultura cubana. Fue una etapa fundacional. Yo tuve la oportunidad de fundar el Conjunto Folklórico Nacional, la gran mayoría de los grupos de teatro, las escuelas de arte, el Instituto Cubano del Arte e Industria Cinematográficos (ICAIC)… Los 60 fueron muy preciosos para mí en el ámbito personal y profesional.

¿Cuáles de las películas para las que trabajó recuerda con más cariño?

Bueno, fueron muchas. Y todos los trabajos que hice los hice con amor. Recuerdo Tulipa y La Primera Carga al machete, ambas de Manuel Octavio Gómez, el primer director con el que hice cine; Lucía, de Humberto Solás, entre muchísimas más. La última cinta que hice fue Baraguá, de José Massip. Todas me exigieron realizar estudios e investigaciones rigurosos en los libros y la prensa de época para concebir el vestuario, según el período histórico abordado en cada una de ellas.

A propósito, ¿cuáles son las prendas tradicionales cubanas?

Ninguna. Cuba no tiene vestimenta tradicional. La única ropa que pudo haber sido completamente tradicional, fueron las prendas primitivas que usaban las comunidades aborígenes. Y esas desaparecieron sin dejar vestigio alguno. Cuando los españoles llegaron, vistieron, les impusieron a los indios sus  ropas, porque la religión católica no permitía que las personas estuvieran desnudas. Por tanto, podemos afirmar que no hay vestimenta puramente tradicional cubana. Las únicas prendas que se convirtieron en popular tradicionales con el paso del tiempo porque fueron transformadas por las clases menos pudientes, son la guayabera, la bata y el traje rumbero (usados en sus inicios por la gente de pueblo y los negros curros o vistosos). Pero de esas tres, las dos últimas se quedaron para llevarse solo en los escenarios. Por lo que la guayabera es la única prenda que se considera popular tradicional.

María Elena, ¿por qué no le gusta hablar del término moda cubana?

Porque la Moda (así, con mayúscula) forma parte del mercado. Rose Bertin, modista francesa de la reina María Antonieta, fue la primera diseñadora que alcanzó celebridad en el mundo entero cuando creó su propia casa de moda para comercializar sus productos. Desde entonces la Moda es una imposición. La moda con minúscula (no lo digo yo, sino los diccionarios) es la que sale de las clases populares. Representa y es resultado de modos y costumbres. La Moda es un hecho económico de grandes impactos.

Veo que usted, a pesar de su edad, lleva manillas de hilos que por lo general usan los jóvenes en la actualidad…

Sí, siempre me han gustado. Son accesorios que tienen valores decorativos.

¿Cree entonces en el diseño como un arte que puede crear paradigmas? ¿Por qué?

Sí, por sus valores intrínsecos.



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